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微软亚洲研究院:风云二十年
来源:《中国商界》杂志    2018-11-16 15:29:59

 

  心念创新,行廿志远。2018 年 11 月 8 日,培养出无数顶级计算机人才的研究院——微软亚洲研究院迎来建院二十周年华诞。这所根植中国,历经李开复、张亚勤、沈向洋和洪小文四任院长,如今当之无愧地成为全球最好的研究院之一。她既是中国改革开放四十年来计算机科学实现从无到有的引领者,也是科技力量驱动创新发展的推动者。

 

  创新是企业的核心竞争力,基础科学是一切科技创新的源泉。20 年来,微软亚洲研究院从基础研究出发,致力于以全球最顶尖的智慧解决计算机科学中最具挑战性的难题,在中国打造了一个引领世界的研究中心,取得了诸多突破性科研成果,对整个计算机科研领域的生态发展产生了重大的实质性影响。

 

  在建院 20 周年庆典活动上,微软亚洲研究院集中展示了涵盖人工智能创作、机器认知智能、数据智能与开放平台、科技赋能等方向的 26 项技术原型和应用实例。同时,通过一系列专家技术趋势文章解读的形式,勾勒出计算机科学核心领域未来十年发展的重点方向,涉及领域包括:机器学习、计算机视觉、系统研究、数据智能、个性化推荐系统、自然语言处理、计算机图形学等十余个人工智能核心技术方向。

 

  微软全球资深副总裁、微软亚太研发集团主席兼微软亚洲研究院院长洪小文表示:“20 年来,微软亚洲研究院与亚太地区的产学研各界开展了广泛而深入的科研合作、人才合作、产业合作,在推动技术成果转化以及助力不同行业的企业数字化转型方面发挥了积极作用,为科技行业培养出了一大批具有科研精神的优秀人才。自由、创新、多元和包容的文化,将确保我们的人才优势和创新精神不断传承下去。”

 

  今天,当整个世界共同面对以人工智能为代表的新兴技术突飞猛进的发展及其所带来的数字化转型的机遇时,微软亚洲研究院又责无旁贷地肩负起了探索未来、引领技术创新趋势的使命,为人类未来发展开启更多可能。

 

  【案例背景】

 

  上世纪 90 年代,中国经济刚刚起步,急需运用高科技赶超世界领先企业。90 年代初,中国计算机产业苗头燃起,人才增长速度甚至超越美国;而大洋彼岸的软件巨头正面临创新与竞争压力,微软前任首席技术官麦尔伏德博士向比尔?盖茨谏言,将研究院开到中国来。

 

  1995 年,比尔?盖茨夫妇选择到中国旅行,在北京期间前往北大走访,中国大学生身上洋溢的才智、激情和创造力给比尔留下了深刻印象。1997 年,比尔 • 盖茨访问清华的时候见到了清华学生,他形容清华大学的学生:“非常聪明,充满热情和创新精神,给我留下了深刻印象。”他认为,微软应该在中国设立一所基础研究机构。

 

  1998 年,北京大学迎来了一百周年校庆。同年 11 月,微软亚洲研究院在北京中关村丹棱街五号正式成立。这是微软在海外开设的第二家基础科研机构,也是美国本土以外规模最大的研究机构。1998 年是互联网力量最不可一世的一年,谷歌、搜狐、京东、腾讯、新浪相继诞生,37 岁的语音识别专家李开复受命成为首任院长。

 

  由比尔 • 盖茨钦点的微软亚洲研究院(Microsoft Research Asia,简称 MSRA) 从此敲响了中国 IT 业态苏醒的前奏。

 

  【案例描述】

 

  计算机前沿科学的领军者

 

  20 年来,通过中国及全球各地顶级专家学者的鼎力合作,微软亚洲研究院已发展成为具有世界影响力的计算机基础及应用研究机构,深耕自然用户界面、智能多媒体、大数据与知识挖掘、人工智能、云和边缘计算、计算机科学基础六大研究领域,取得了举世瞩目的突破性成果。

 

  在技术转移方面,从桌面 PC时 代 的 Windows、Office、WindowsXP、Windows XP Media CenterEdition、Xbox 游 戏 平 台、 下 一 代操作系统 Longhorn,到“智能云、智能边缘计算”时代的 Microsoft-Azure、Microsoft365 以及近年来以微软小冰、Cortana、Skype Translator等为代表的人工智能产品、必应搜索、HoloLens 混合现实平台,无不包含着来自微软亚洲研究院的完美技术和创新智慧。

 

  在创新孵化层面,来自微软亚洲研究院的技术成果融入到许多特定的应用领域,支持亿万用户的数字化产品体验。值得一提的是,微软亚洲研究院结合计算机视觉、语音识别、自然语言理解、机器学习等技术积累,赋予了微软小冰情商、创作等能力。作为一个完全由中国研究和产品开发团队携手孵化的项目,微软小冰在中国取得成功之后,还相继在日本、印度、印度尼西亚和美国等国家推出,智能机器人引擎的重要作用越来越多地被展现出来。在语音方面,Switchboard 的错误率在一年前已经降到 5.1%,可媲美人类专业速记员。

 

  借助微软亚洲研究院在机器阅读方面的突破性技术,世界第二大搜索引擎 Bing(必应)从以前简单的关键词搜索进化到排序、图形、图片、视频搜索的智能体验,重新定义了搜索的体验。

 

  目前,微软亚洲研究院拥有200 多名研究人员,超过 300 名访问学者和实习生,发表论文 5000 多篇,与 300 多所大学合作设立了 180 多个博士项目,涉及的深度和广度对基础研究作出了巨大贡献。

 

  凭借强大的科研实力和深厚的积累,微软亚洲研究院已经成为当今计算机科学前沿研究的领军者,众多技术突破为全球计算机前沿技术的发展开拓了新的方向。

 

  本土产学研生态圈的构建者

 

  长期以来,微软亚洲研究院享有 IT 界“黄埔军校”的盛誉。她始终致力于通过与中国产学研各界的广泛合作,将全球领先的科研成果与中国科技创新、经济发展、社会进步的现实需求相结合,助力中国本土生态的健康发展。与此同时,微软亚洲研究院还为中国和全球的计算机产业培育出了一大批具备科研精神和出色实力的顶尖人才。

 

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沈向洋,微软全球执行副总裁、微软人工智能及研究事业部负责人

 

  2002 年,微软与国家教育部签署“长城计划”合作备忘录,围绕人才培养、科研合作、课程建设及学术交流四条主线,以微软亚洲研究院为具体实施机构,不断深化与国内高校、科研机构的合作,为提升中国计算机基础研究水平和高端人才培养协力探索。

 

  近期,“长城计划”第六期合作项目启动,新项目将着重围绕人工智能领域全方位展开,通过积极贡献微软丰富的专家资源以及先进的技术平台和工具,助力中国高校和科研机构在人工智能领域的科研创新、人才培养和成果转化等多方位取得长足进步。

 

  今天,微软亚洲研究院的院友已逾 7000 名,遍布世界各地,活跃在科技创新、产业创新最前沿,他们中的很多人已经成为学术界、产业界的中坚力量,在引领全球科技发展创新的进程中发挥着关键作用。在产业界,超过 15 位院友在世界 500 强企业和中国最顶尖的互联网企业如阿里、百度、小米、今日头条以及海尔、联想等担任 CEO 或CTO。众多院友在创业大潮中开拓创新,成为至少 115 个创业公司的创始人或技术领导者,其中不乏独角兽公司。这些耳熟能详的名字包括:创新工场创始人李开复、百度公司总裁张亚勤、原金山软件 CEO张宏江、阿里云之父王坚、字节跳动副总裁马维英、商汤科技创始人汤晓鸥、小米集团创始人林斌、联想集团 CTO 芮勇、海尔集团 CTO赵峰、硬蛋 CTO 李世鹏、Face++创始人印奇、旷视科技首席科学家孙剑、科大讯飞副总裁李世鹏、地平线机器人创始人及 CEO 余凯等。真正显示出“聚作一团火,散作满天星”的凝聚力。

 

  【案例分析】


  切入开放而致千里

 

  在计算机领域,微软独辟蹊径,开创了建立研究院之先河,而 20 年前,在中国由企业投资成立研究院更是绝无仅有。

 

  对于微软亚洲研究院为何能够迅速崛起,微软亚洲研究院院长洪小文给出了这样的答案:“中国的创新环境与人才沃土无疑是重要的,但微软极富远见地给予亚洲研究院充分授权,是格外具有突破意义的关键。”

 

  据了解,许多跨国公司的海外研发机构更多地是实施由总部分配的任务,即便能选择一些感兴趣的项目,在方向和路径上也会有种种约束和限制。所以,这些机构更像是创新母体伸到海外的一只触角,而不是另一个自主独立的大脑。微软亚洲研究院自从成立那天起,就十分明确可以独立的、完全自主的确定研究方向、选择目标议题。洪小文说,在这一框架下研究院同仁能于更高、更自由的起点上发动创新引擎,引入开放的思想维度,去探究未知的世界。

 

  1998 年 11 月 5 日,微软亚洲研究院在北京成立,有关政府部门领导、合作伙伴与媒体界在北京国际俱乐部饭店(现北京瑞吉酒店)共同见证了这一重要时刻。那时的洪小文从卡内基梅隆大学获得计算机博士学位不久,刚刚加入微软公司,在雷德蒙研究院担任语音技术研发总架构师。他至今还记得,自己专程飞到北京参加建院仪式,并且面试了首批研究员。刚成立时一切从零开始,他专门从美国背回一套计算机顶尖演示设备,在机场搬运时还不慎扭伤了背。

 

  建院之初,从政府到媒体、从学术界到产业界,对这个新生事物都给予了殷殷期盼。面对当时国内计算机技术研究整体水平以及人才储备还都处于发展的初期,研究院的压力巨大,以后会长什么样子每个人心里都没底。后来团队在国际顶级学术大会上崭露头角,才开始有了越来越多的信心。

 

  纵观微软在中国展开的创新布局,其步骤可谓独一无二。通常跨国公司在中国都是先建立销售团队、产品本地化团队,再部署产品开发团队,最后是研究团队。但微软走了一条不同的道路,先有研究、再到产品开发、技术及团队孵化。不仅孵化了更多的研发组织与机构,而且还为信息技术产业培养了大批技术领袖,成效巨大。

 

  2007 年 10 月,洪小文从沈向洋博士手中接棒研究院院长。站在 20周年的时间节点上,洪小文的信心比接掌研究院重任时更加坚定。这份信心来自于每一位研究员的卓越表现,以及历经时光洗练,研究院从未间断的定位与文化——人才正确、文化正确、公司和机构正确,三者缺一不可。“我们清楚地意识到只有不忘创新本源,才能持续成长,期待更进一步在研究工作的质与量、理解力、想像力、影响力上得到全面跃升。”

 

  激荡时代,MSRA 在中国做世界一流的基础研究的初心未改。洪小文表示:“黄埔军校的比喻不是过去时,而是现在完成时。我们予力个人成长的环境和人才培养机制,多元包容、自由开放的文化赋予研究院聚集顶尖人才的巨大磁场和恒久的生命力,这正是微软亚洲研究院持续健康发展的基石。”

 

  予力数字化转型 搭建“负责任的 AI”

 

  早在 1991 年创立微软研究院时,比尔 • 盖茨提出的愿望就是让计算机有一天能看会讲、能听会想。不久前,43 岁的微软迈出了转型步伐,宣布架构重组押注云与 AI,终结Windows 的主导地位。这意味着微软正式拥抱云和 AI 时代。

 

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微软全球资深副总裁、微软亚太研发集团主席兼微软亚洲研究院院长洪小文

 

  当前,从中国到全球,由云计算、大数据、人工智能、物联网等新兴技术引领的数字化转型正在为全球各行各业带来新一轮发展机遇,而中国正成为世界上最具创新活力的市场之一。

 

  去年 11 月,微软亚洲研究院提出了“数字化转型即服务(DTaaS)”的概念,成立了“创新汇”,以微软亚洲研究院的优势技术资源为基础,与不同行业、领域的现实需求接轨,将科研成果切实转化为生产力,打造一个提升企业和机构生产力和商业价值、推动行业创新发展的平台。

 

  目前,一批来自金融服务、制造、物流、零售、教育、医疗健康等行业的大型国有企业、知名跨国企业、龙头民营企业和初创公司已成为创新汇的成员伙伴,这些积极响应数字化浪潮的企业已经成为带动整个产业不断升级发展的生力军。

 

  微软重组的新部门叫“Cloud+AI”,这也是洪小文看好的“ABC”的模式:A 代表 AI、B 代表大数据、C 代表云计算,三者缺一不可。A+B+C,构成了一个巨大的机会,可以帮助每一家公司、每一个人。洪小文说,我们内部的数据显示,微软每赚 1 美元,微软的合作伙伴就能赚 16.45 美元。所以,我们要在背后为各家公司的数字化转型提供“弹药”,让他们在AI 时代去“挖金”。

 

  现在,微软亚洲研究院在多个可能深刻影响未来的技术方向都取得了举世瞩目的突破,特别是与人工智能相关的计算机视觉、阅读理解和机器翻译等领域,已然实现新的技术高度,其机器的表现可与人类水平相媲美。但是,从未面对过的全新挑战也摆在他们面前——除了技术上的难题外,还有人工智能技术给道德伦理、法律和社会带来的影响,比如“如何确保AI的公平性”“如何保障安全”等等。

 

  微软全球执行副总裁、微软人工智能及研究事业部负责人、微软亚洲研究院创始成员之一的沈向洋提出要搭建“负责任的 AI”。他表示,业界需要这样的讨论,需要更多的规范以及有更多的法律出台。假如有更公平、公正、公开的规范与法律的话,就会带动新一轮创新,而不是扼杀创新,全人类就可以享受到更多的科技红利。

 

  目前,一个由微软研究院领导的“Aether Committee”伦理道德员会(埃忒尔道德委员会)已经成立,密切关注和实时应对这些挑战

 

  洪小文认为,当一项技术影响的范围越大、波及的对象越多,技术发明者所承担的社会责任也就越重。企业和研究机构不能一味追求利润、市值等层面的成功,而是要有强烈的社会责任意识,在推崇技术创新的同时尊重规律,主动防范技术的暗面与隐患,包括数据安全、隐私保护、人工智能可能带来的道德和伦理相关问题,都要求技术发明者更为充分地将人性的层面考虑其中。(文 / 周也)

 

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